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手机版伟德app客户端專業分享|COVID-19下合同執行帶來的糾紛與風險

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更新日期:2020-04-29

來源:手机版伟德app客户端律師事務所

COVID-19的大流行已造成全球衛生緊急狀況,導致越來越多的政府頒布相關的限制、命令和指示。

與此同時,企業也面臨著勞工短缺、項目取消和全球供應鏈中斷對其運營和收入影響的困境。

近期,隨著美國疫情局面的惡化,COVID-19不僅威脅著當地居民的健康,在美的各企業也因此面臨著嚴重的業務中斷問題。

特别在联邦政府宣布美国进入“国家紧急状态”和多个州发布“就地避难令”(Shelter in Place Order),“居家令”(Stay at Home Order),和“社会距离”(Social Distancing)规定后,除居民日常生活发生了巨大变化外,企业也正经历着暂时歇业或大规模的供应链和现金流中断。

商業活動的方方面面都受到合同的約束,由于企業本身履約能力受到影響或是其客戶無法履行義務,當前公共突發事件可能也會使企業面臨無法按照協議條款履行相關合同等問題。

疫情對合同履行的影響

COVID-19的大爆發使居民的生活和企業的運作都受到很大的影響。在我們關注的法律層面,許多當事方對其合同義務的履行受到極大阻礙。例如企業員工因此次疫情而失業,導致無力承擔房租。

現在,爲了減緩病毒在美國的傳播,至少有46個州和華盛頓特區頒布了關閉“非必須性”(non-essential)商業活動的政策。此項政策直接導致屬于“非必須性”(non-essential)企業無法正常運作,甚至被迫暫時歇業。

各州對于“非必須性”(non-essential)企業存有不同的定義。但一般來講,博物館、電影院、健身房、日托、音樂場所和購物中心等娛樂場所,基本上都會被歸爲非必須性。這段時間,美國成千上萬的企業員工被迫在家工作,甚至面臨失業。  

例如,史密斯菲尔德(Smithfield) 最近因为有大量员工感染新冠病毒,将无限期关闭其在南达科塔州的一家工厂。当此类企业遇到因病毒传播而不得不关闭生产业务时,他们并不知道恢复工作的时间以及何时能依据合同规定交付货物。

在這種情況下,公司必須密切關注他們目前所有的合同與協議,以確定是否存在他們可以援引的條款,從而使自己免受違約索賠的風險。

未履約的風險

如何合理規避因疫情帶來的合同風險?首先要分析並了解現有合同下的履約義務。

在這裏,我們應避免因疫情的影響,而單方面盲目做出不履行合同義務的判斷,這往往會使當事人面臨違約和訴訟的風險而承擔賠償責任。

未經對合同條款的全面分析或征求專業律師的建議,客戶自行終止履行或延遲履行合同義務是不明智的。明智的做法是在商業可行的範圍內履行合同義務,並同時與對方就履行合同相關問題進行協商。

如果對方是違約方,我方應根據合同條款通知對方違約,以觸發修正或終止協議的時間表(很多協議會要求未違約方以通知違約方爲前提來終止協議)。

除了觸發時間表以外,該通知也有保留求償權的效果(證明我方沒有同意違約行爲)。

除外和豁免

什麽情況下一方的不履行不會帶來違約後果?除雙方達成共識,我們需要看合同中是否存在除外(exclusion)或豁免(exemption)條款。

本文將主要討論以下這些條款/依據,在這些條款/依據下,即使對合同不履行,也不會使當事方落入違約的險境:

不可抗力條款 (Force Majeure)

行政命令和其他监管豁免 (Executive Orders & Other Regulatory Exemptions)

履行不能、履行不可行或合同目的落空(Impossibility, Impracticability, and Frustration of Purpose)

不可抗力條款

不可抗力條款是合同常见的条款之一。在实践中,人们往往认为这种条款是一般条款的组成部分,因此不会花太多的时间和精力审阅或讨论该条款。当然,这种条款本身具有“预防万一“性质而非针对性的条款(针对某一双方预期会发生的事件而订)。

“不可抗力事件”常见的定义是 【一个发生一方无法合理控制的,并阻碍该方履行合同项下的义务的事件】。

以不可抗力事件爲違約(或未履約)的抗辯,必須具備以下三個要件:

1、受影响的一方无法合理控制 (beyond the reasonable control of the affected party)。

一般而言,不可抗力事件是一種無法合理控制且無法合理預期的事件。如果事件是可以合理控制或預期的,那該事件就可能不是“不可抗力”的事件。例如,如果倉庫是建在洪水常泛濫的河邊,倉庫被河水淹沒可能就不是一個不可抗力事件(因爲這一事件可以合理預期)。

2、履行义务的能力受到该事件的阻碍 (ability to perform its obligations have been prevented, impeded or hindered by the event)。

这个要件是针对不可抗力事件和违约的因果关系。无法履约(或造成违约行为)的原因必须是因为不可抗力事件阻止、阻碍或限制了当事方履行合同的能力;且已采取所有合理措施寻求避免该事件的发生或避免、减少因此而带来的影响 (have taken all reasonable steps to seek to avoid or mitigate the event or its consequences)。

3、受到不可抗力事件影響的一方不能對狀況惡化側手不管。該方必須采取合理的緩解措施以減少事件對合同對方的損失或損害。

如果該方沒有采取合理的緩解措施,不但可能無法行使不可抗力的抗辯而且還可能承擔更多的賠償責任(因爲沒有采取合理措施而造成對方産生更大的損失)。

不可抗力事件一般分爲兩種類別:

1.政治事件 - 政治或法律环境变化相关风险与事件 (类如战争、政变或其他政府行为),以及

2.非政治事件(自然事件)- 可能影响业务或项目的物理风险 (类如火灾,洪水,地震或其他无法预见的“上帝的行为”)。

補救措施也會因事件不同而不同,包括延長時間和增加費用(對于政治不可抗力情況)或延長竣工時間和解除合同(對于自然不可抗力情況)。

有时,不可抗力條款会明确规定可接受的事件类型。

因此,我们需要注意合同中是否存在此类限制。对于当前疫情,当事方应先确定合同里的不可抗力條款是否涵盖疫情大流行事件(一般不可抗力條款比较少见有涵盖疫情大流行事件)。

当然,如果不可抗力條款是用比较广泛的文字来表述,企业可以争辩:冠状病毒大流行是一个不可预见的、不可控制的事件,其重要性足以解除他们在合同下的义务。

但请注意,不管此类争辩是否能最终有效,当事方都需认真遵守合同中所有援引不可抗力條款的规定。

所以如果希望能通过“不可抗力事件“抗辩来避免或解除一方在合同项下的义务,请注意,一方主张对因不可抗力事件所招致的损害救济的能力取决于合同规定(特别是,不可抗力條款)。

不可抗力條款为明示条款,一般合同中不会默示 (not implied)。所以在关注合同履行问题时,首先应确定协议中是否存在不可抗力條款,且该条款规定是否涵盖了当前事件。

只有符合以上所提到的要件,當事方才能依據不可抗力事件抗辯,免除部分或全部的履行責任(或有權獲得賠償)。

行政命令和其他監管豁免 

行政命令和其他监管豁免基本上是不可抗力條款的衍生。

因为这属于政府或国家行为(state action),所以如果合同中存在不可抗力條款,即使条款中没有列举疫情大流行,但只要该条款包含“政府行为”或其他类似政治事件,那企业就可以争辩:政府的行政命令或其他监管豁免是一个不可预见的、不可控制的事件,其重要性足以解除他们在合同下的义务。

在此次COVID-19大流行,美國聯邦和州政府宣布或采取下述幾種行政命令或其他監管豁免措施:

州或国家紧急状态聲明 (State or National Emergency Declaration)。

這種聲明的效果時將激活某些州或聯邦對人民或企業的限制(例如宵禁)或社會服務和福利(例如企業貸款或補助)。

比較常見的情況,一旦州或聯邦政府做出這種聲明,該政府就能調動國民警衛隊或軍隊協助救災。在此次疫情大流行,有多州因緊急狀態聲明激活了宵禁令。

就地避难、居家隔离及社交距离令 (Shelter-in-place, Stay-at-home and Social distancing orders)。

大家應該對這些行政命令非常熟悉,在此次疫情期間,“就地避難、居家隔離及社交距離令“成爲新聞對美國疫情防控報道的關鍵詞。

如上文所列圖表中顯示,美國幾乎所有的州政府都已頒布至少一項此類命令。此類命令造成很多企業暫時歇業(除非被認定爲“必須性“産業)。

但困境中往往蘊含著新的機遇,很多企業因此被迫改變了他們的傳統商業運作模式,開始嘗試通過網絡聯系客戶、與廠商保持溝通,開啓了新型互聯網商業運作模式。

其他州或联邦灾害响应计划  (Other State or Federal Responses)。

在此次疫情爆发期间,美国州或联邦政府也提出其他灾害响应机会,以维护社会稳定, 例如在疫情期间禁止房东驱逐房客,以确保在疫情流行中不会爆发住宿问题。

电子签名及远程线上公证条例(E-signature and Remote Online Notarization Regulations,SECURE Notarization Act)同样与这次疫情大流行有很深的渊源。

美国国会议员为应对疫情大流行而提出了SECURE Notarization Act。

因爲在美國,很多日常正式文件的簽署都需要經過公證人公證,甚至有些文件(例如一些與遺産規劃相關的文件)公證作爲生效的前提而存在,但在就地避難、居家及社交距離令下,公證的無法完成使相當一部分法律文件的可執行性受到質疑。

因此,該法案將通過允許通過電子簽名及遠程線上公證等來解決此問題。電子簽名在美國企業中已被普遍接受,但目前,電子簽名及遠程線上公證條例還需要完成國會程序並經過美國總統簽字才生效。

履行不能、履行不可行或合同目的落空

即使合同中没有不可抗力條款,合同的一方仍然可以通过声称因为合同履行不能、履行不可行或合同目的落空来抗辩违约索赔。这是普通法(Common Law)里由来已久的一个法律概念。

一般而言,履行不能或不可行的抗辯適用于公司因合同訂立後發生的意外事件,而無法按照協議條款履行義務的情況。

例如,疫情爆發迫使原材料供應商意外關閉,導致公司貨品原材料嚴重短缺而無法根據協議條款完成出貨。

雙方訂立合同的最初目的因意外事件的發生,已經落空或不存在。

例如,如果租客租賃某一臨街公寓僅爲觀看附近的遊行,且雙方都知道該租賃目的的存在,但遊行因疫情而被迫取消,此時租客可以向房東以合同的目的落空而主張抗辯。 

请注意,如果合同中包含不可抗力條款,以上抗辩内容将不适用。

但如果符合下列情況,合同未履行的一方則可以提出此類抗辯:

該事件的發生不是因合同任何一方的過錯;

該事件是在合同訂立後發生並且是當事人無法預見的;及實際上或商業上不能履行該合同,或合同項下的義務已轉變成與最初所要承擔義務截然不同的內容。

未履約方將負有舉證責任證明事件符合以上情況。

這場COVID-19大流行無疑對幾乎各行各業都産生了沖擊。合同雙方因疫情的影響而産生糾紛,只會陷于雙輸的境地。只有雙方通過合同修訂的方式,協商以共同應對疫情對交易或合同履行的考驗,才是雙贏之道。

聲明

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